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China, el té y la ruta de los caballos

Enric Ribera Gabandé

Plantación de té en la China

China utilizó por primera vez la costumbre de servirse de las hojas de té para darle un buen sabor al agua en el año 2500 a.C. Esta infusión se fue extendiéndose por el mundo, entrando en Europa por primera vez en la India, cuando los portugueses llegaron a ella en 1497, debido a que en este país el consumo de té estaba muy extendido.

Se sitúa en 1610 la llegada del primer cargamento de té en Amsterdam, por petición de la Compañía de las Indias Orientales. En Francia no aparece hasta el año 1635. El té negro llega a Inglaterra a través de los Países Bajos y de los cafeteros londinenses que lo ponen de moda a partir de 1657.

El té, cuyos principales componentes son la teofilina, las sales minerales de sodio, potasio y níquel, además de cobre, hierro, silicio, aluminio, magnesio, fósforo y calcio; y también, taninos, flavonoides, quercetol y miricetol, fue puesto a la venta en España en una feria celebrada en Navarcles, posiblemente entre 1720 y 1730 que es cuando adquirió notoriedad el consumo en el viejo continente.

Las hojas secas de este arbusto, el té, llegaron a tener tanta importancia comercial en el mundo que conllevó que se creara la ruta del té y de los caballos, ruta que unía Lhasa y el Tibet y la zona productora de té en Sichuan en la China. Esta ruta con caballos que estuvo activa hasta mediados del siglo XX, cruzaba la meseta del Tibet, llegando a superar, en algunos pasos, alturas de 5000 metros sobre el nivel del mar.

Los transportadores del tramo entre Yaan y Kangding, que llegaba a demorar unos 20 días, cargaban con un peso que muchas veces superaba el suyo. Llevaban hasta 135 kilos de mercancía. Cada kilo de té transportado era recompensado por un kilo de arroz. En Kangding el té era cocido y envuelto en paquetes impermeables, protegidos con piel de yak, cargados en caravanas que viajaban a lo largo de 3 meses hasta llegar a Lhasa.

La historia nos cuenta que Thomas Lipton fue el primero en patentar una bolsita de té; que esta fue la bebida predilecta del Capitán Jean-Luc Picard de Star Trek; que sublevaciones como el motín del té de Boston provocaron el inicio de la guerra de independencia de los Estados Unidos de América; y que el té helado fue creado en la Feria Mundial de 1904 en Saint Louis por Richard Blechynden.

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